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  • [Editor’s View] Adjustment on choline alfoscerate coverage
  • by Nho, Byung Chul | translator Byun Kyung A | Jun 11, 2020 06:23am
Korea’s National Institute of Dementia (NID) found that 43 percent of senior citizens aged 60 to 69 fear dementia the most as far as disease goes. The number of patients with dementia in Korea has rapidly surged to date, and it is projected to exceed one million by 2024 and two million by 2039. And the cost of state-led dementia management is projected to see 15-fold jump from 8.7 trillion won in 2010 to 134.6 trillion in 2050.

Due to the surge in dementia patient population and raised awareness of the disease, many of middle-aged people started demanding prescription by healthcare providers to prevent developing dementia. Accordingly, the prescription volume of cognitive function improving choline alfoscerate, used on patients with mild cognitive impairment (MCI), soared exponentially and claimed reimbursement of 325.5 billion won in 2019, making it a major prescription drug market.

Noticing the sharp increase in choline alfoscerate reimbursement claim, however, Ministry of Health and Welfare (MOHW) has started reevaluating the adequacy of National Health Insurance (NHI) reimbursement on the medicine, while Health Insurance Review and Assessment Service (HIRA) is to convene Drug Reimbursement Evaluation Committee (DREC) to discuss the issue. The pharmaceutical industry sources report the government bodies are leaning towards designating the use of choline alfoscerate in a person with MCI as selective reimbursement with higher copayment rate.

The groups opposing on providing reimbursement on choline alfoscerate claim the substance’ clinical efficacy is insufficient and excessive prescription is damaging the NHI finance. Nevertheless, the clinical experts say otherwise. Currently, a treatment for dementia does not exist; pharmaceutical giants like Pfizer, MSD and Lilly have invested on the pipeline immensely, but they gave up on it in the end. Although many hopeful studies spoke of seemingly ending the fight against dementia, not one dementia drug has received the U.S. Food and Drug Administration’s (FDA) novel drug approval since 2003.

Considering the situation, the best means of treatment is to protect the cognitive function as much as possible from the MCI stage, right before developing dementia, and to constantly observe the progress of dementia. Finding the sign of dementia at early stage and treating it can significantly reduce the pain and burden of the patient’s family, in which the social cost can be lessened as well.

And healthcare provider’s frustration surfaces from here. The prescribers are running out of options in cognitive function related drugs as donepezil’s indication to treat vascular dementia is removed, acetyl-L-carnitine’s indications were narrowed and now choline alfoscerate reimbursement would be adjusted. These changes are contradicting the Korean government’s emphasized goal to expand state-led dementia management.

When an alternative option is unavailable for the mild cognitive impairment—a crucial stage to treat dementia early, increasing the patients’ copayment rate may immediately bring down the cost. But patients would miss the window to comprehensively control dementia development due to frequent visit to hospital, which eventually would result in treating even more dementia patients. And applying differentiated copayment rate by disease type would technically cut down reimbursement more and distort the clinical scene by inputting different disease code.

Choline alfoscerate may have been criticized to have insufficient clinical evidence, but it has the highest number of evidences among cognitive function enhancing drugs. And in Russia, where the drug is designated as prescription use, had positive findings in 50 patients with amnestic mild cognitive impairment. Regarding the study, the researcher states choline alfoscerate has outstanding tolerability and confirmed safety, and recommends using the drug in people with high-risk of developing Alzheimer’s disease, such as people with mild cognitive impairment, as a preventive measure.

Moreover, brain disease treatments struggle to find participants for large-scale clinical trial, so evaluating the drug’s benefit tends to be extremely difficult. A high number of reimbursement claims well depicts high social demand and the reality with no other option. The health authority should be advised that adjusting reimbursement on the drug and impeding prescription due to high cost could have the patients and their families to resort to untested folk remedy with growing anxiety and ultimately spend more money in the process.
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